meridianos y paralelos

Uno de los objetivos de la geografía es la localización de puntos y lugares sobre la superficie terrestre. Puede realizarse de varias formas. El modo más sencillo de especificar el lugar de una cosa en la superficie terrestre es darle un nombre. Para ello se utilizan los topónimos. Así damos nombre propio a lugares pequeños como un monte o una plaza, y a lugares grandes, África, Asia por ejemplo.
Otra fórmula utilizada por los geógrafos es dividir el espacio en cuadrículas. Así podemos localizar un punto en relación a un sistema de coordenadas cartesianas. La línea horizontal la denominaremos abcisa o eje x y la vertical la llamaremos ordenada o eje y. Este método nos permite localizaar puntos sobre áreas pequeñas y medianas. Para áreas muy grandes utilizaremos una red de líneas imaginarias a las que llamamos paralelos y meridianos.
La red geográfica
Partiendo del movimiento de rotación terrestre y de la existencia de los Polos, esta red se traza:
De norte a sur, pasando por los Polos:meridianos
De oeste a este, perpendiculares al eje de rotación de la tierra, paralelos.
Los meridianos
Son semicírculos máximos imaginarios que pasan por los Polos. Se caracterizan porque:
Su dirección es norte-sur.
Todos confluyen en los polos, por tanto todos tienen un arco de 180º.
El número de meridianos que puede trazarse es infinito, uno para cada lugar del globo. En los mapas solo se representan un número limitado, cada 5º o 10º.
Se ordenan en relación a un meridiano de origen o meridiano 0º que corresponde al de Greenwich. A partir de éste se mide la longitud.

Un meridiano. Imagen de isftic, banco de imágenes

Los paralelos
Son círculos imaginarios perpendiculares al eje de rotación de la Tierra. se caracterizan porque:
Son paralelos entre sí y su dirección es Oeste-Este.
Cortan a los meridianos formando ángulos rectos, excepto en los Polos y sirven para medir la latitud.
Se pueden trazar infinitos.
El Ecuador es el círculo máximo y divide a la Tierra en dos partes, hemisferio norte y hemisferio sur. Los principales paralelos son los Tópicos de Cáncer y de Capricornio a 23º 27' y los Círculos polares, Ártico y Antártico 66º 33'.

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